Capi Lynn

| Journal de Salem Statesman

Une interaction avec Jessica Ritter dans l'un de ses restaurants, autant que n'importe quel élément du menu, vous a laissé délicieusement satisfait et en redemande.

Elle a illuminé la pièce de son sourire contagieux et de son esprit accueillant. Elle avait le don de faire en sorte que les clients se sentent valorisés, leur donnant du temps même quand elle avait peu à perdre.

Ses frères et sœurs qui sont copropriétaires de Wild Pear Restaurant & Catering et de Ritter's Housemade Foods se souviennent de toutes les fois où elle était assise et avait une conversation avec quelqu'un alors qu'il se faisait critiquer pendant une ruée vers le déjeuner. Aussi frustrant que cela puisse être à ce moment-là, cela leur a rappelé l'importance de se connecter avec la communauté.

“Elle prenait le temps de se connecter, et cette personne s'en souviendrait”, a déclaré la sœur Cecilia Ritter James. “Pour elle, le plus important était de s'arrêter et de prendre le temps, sans oublier pourquoi nous faisons ce que nous faisons. .

“Jess a pris du temps pour nous tous.”

Les relations que Jessica a tissées aux tables, dans les kiosques et au-delà ont fait d'elle une chef, une propriétaire d'entreprise, un mentor et une amie bien-aimées. Quand elle est décédée le 6 septembre d'un cancer du pancréas, cela a laissé un trou dans de nombreux cœurs. Elle avait 46 ans.

Près de 500 personnes ont posté leurs condoléances sur les pages Facebook des restaurants, décrivant Jessica comme un trésor communautaire dont la gentillesse et la générosité ont laissé un impact sur toutes les personnes qu'elle a rencontrées.

«Elle aimait les gens et elle était sincère», a déclaré son mari Scott Champion. “Elle était une chérie, et tout le monde l'aimait. Je suis un peu partial, mais c'est vrai.”

En plus d'être généreuse de son temps, Jessica a fidèlement soutenu des organisations à but non lucratif telles que la Willamette Humane Society, où elle a sauvé son premier laboratoire jaune, et l'hôpital pour enfants de Doernbecher, où elle a subi une chirurgie de la scoliose lorsqu'elle était enfant pour corriger la courbure de la colonne vertébrale.

Sa famille a créé un fonds commémoratif pour soutenir des causes et des organismes sans but lucratif auxquels elle croyait et organise une collecte de fonds pendant les vacances à Wild Pear, dont Jessica et Cecilia étaient copropriétaires.

Tous les profits d'une boutique de cadeaux éphémère du 20e anniversaire, rappelant l'emplacement original de Wild Pear au Robert's Country Store, iront à deux refuges locaux pour sans-abri pour femmes et au Santiam Canyon Fire Relief Fund.

Le magasin sera ouvert jusqu'à la fin de l'année, mais le plan est de faire des dons aux organismes de bienfaisance bénéficiaires avant Noël.

Jessica a clairement indiqué avant de mourir qu'elle ne voulait pas que Cecilia renonce à célébrer le jalon du restaurant. C'était typique de Jessica, pensant toujours aux autres.

Remplir la maison de rire

Jessica Mai Ritter est née à Saigon, au Vietnam, quatrième de six enfants et fille aînée d'une mère vietnamienne et d'un père américain.

Sa mère Mai a rencontré Karl Ritter alors qu'il était major dans l'armée américaine puis conseiller civil de l'armée sud-vietnamienne. La famille a fui le pays en avril 1975, quelques jours à peine avant la chute de Saïgon sur l'un des derniers avions à partir avant que la base aérienne américaine ne soit bombardée. Jessica n'était qu'un enfant en bas âge.

Ils s'installèrent à Salem, d'où Karl était originaire.

Les dîners grandissant dans la maison Ritter étaient un régal, une fusion de saveurs asiatiques et de cuisines multiculturelles. Une grande partie de ce que Jessica a appris sur la cuisine, elle l'a appris de sa mère.

Les frères et sœurs ont grandi en sachant l'importance du travail acharné et de la collaboration, à commencer par le nettoyage dans la cuisine. Leur père a enlevé le lave-vaisselle pour offrir plus d'espace dans les armoires. “Pourquoi en payer un alors que j'ai six lave-vaisselle?” Il avait l'habitude de dire.

Un lavait, un rinçait et un autre séchait.

Quand Jessica n'était pas au service de la vaisselle, elle s'inscrivait d'une autre manière. L'un de ses mouvements préférés était de gifler l'un de ses frères ou sœurs à l'arrière, puis de courir dans le couloir en riant alors qu'elle s'enfermait dans la salle de bain pour éviter tout remboursement.

Elle a toujours été une instigatrice et elle a toujours ri. Elle riait même quand elle avait des ennuis, et sa mère se souvient de nombreuses fois où elle finissait par rire aussi.

Le rire de Jessica était aussi une signature de sa personnalité adulte. Elle était connue pour rire si fort qu'elle pleurait, même si c'était à ses propres frais.

“Elle pourrait prendre les plus petits moments et les transformer en moments hilarants déchirants de pure joie”, a déclaré Cecilia.

Formation pour devenir chef

Jessica a trouvé de la joie dans la cuisine et elle avait de bons professeurs. Sa maman a développé sa palette à un jeune âge et l'a laissée cuisiner son premier repas en troisième année. Le rôti en pot a été un succès, le premier d'une longue série.

Elle a fréquenté l'école culinaire de l'Université de Boston, où elle s'est formée sous la légendaire Julia Child.

Child a cofondé le programme et chaque année, un groupe d'étudiants a été choisi pour aider à organiser une de ses collectes de fonds caritatives. Une photo de groupe de 1997 montre Jessica, la plus jeune de sa classe, juste à gauche de Child. Jessica a également été choisie deux fois par Child pour être son sous-chef pour des démonstrations de cuisine publiques.

Après le retour de Jessica à Salem, Cecilia et elle ont réalisé leur rêve d'enfance d'ouvrir un restaurant et une entreprise de restauration ensemble en 2000. La famille a qualifié avec amour les sœurs de «couple sauvage» – elles n'étaient pas seulement des sœurs mais des meilleures amies – et Mike a suggéré un jeu de ça pour le nom du restaurant.

Jessica a envoyé à Child une invitation à l'ouverture. L'enfant n'a pas pu assister mais a envoyé une carte de félicitations et un cadeau. Son assistante a appelé le jour de l'ouverture et Cecilia n'oubliera jamais le moment où l'une des personnalités culinaires les plus influentes de l'histoire s'est mise en ligne et leur a souhaité bonne chance.

Wild Pear a pris de l'expansion au centre-ville en 2004. L'emplacement d'origine a fermé quatre ans plus tard. Lorsque Jessica et Mike ont ouvert le centre-ville de Ritter en 2016, elle est devenue encore plus visible dans la communauté.

Elle a été le mentor de nombreuses personnes en cuisine, y compris des étudiants du programme d'arts culinaires de l'école secondaire North Salem. Le financement d'une bourse d'études culinaire en son nom peut être une autre façon d'honorer sa famille L'héritage de Jessica.

Les détails comptaient pour elle, et cela résonne toujours dans le restaurant. Mike a déclaré que Jessica avait établi une norme que les employés s'efforcent toujours de respecter.

Lors d'une récente réunion du personnel, tout en parlant des protocoles de cuisine, le sous-chef a pris la parole et a déclaré: “Jess serait partout sur nous si nous continuions.”

Faire de la place pour la famille élargie

Jessica comptait sur son intuition et son instinct lorsqu'elle cuisinait. Mike a dit qu'elle prendrait quelque chose de simple, comme leur croûte de pizza, et disait: «Voici comment nous allons lui donner le goût d'un million de dollars».

Elle aimait aussi cuisiner à la maison. L'un de ses plats préférés à partager avec sa famille et ses amis, souvent cuisiné au feu dans la cour arrière, était la paella. Elle a appris à préparer le plat de riz lors de son voyage en Espagne, l'une des nombreuses visites gastronomiques qu'elle a fait elle-même.

Elle a tissé des liens durables avec les gens partout où elle est allée. Une femme qu'elle a rencontrée au Mexique lors d'un de ses voyages a posté ses condoléances sur Facebook, rappelant comment Jessica s'était engagée à ramener des plats en céramique verte pour l'un des restaurants et comment ils avaient partagé le même anniversaire, le 5 novembre.

Jessica était proche de sa famille, mais elle a également fait de la place dans sa vie pour les autres.

«La famille n'a jamais été seulement l'ADN partagé», a-t-elle déclaré au 503 Magazine, une publication de la Chambre de commerce de la région de Salem. “C'est la communauté au sens large qui se réunit constamment pour nous soutenir.”

Elle n'avait pas d'enfants mais était une tante pour beaucoup, et pas seulement pour les enfants de ses frères et sœurs, mais ceux d'amis. Elle se souvenait de leurs anniversaires, de leurs diplômes et de leurs jalons.

Jessica a eu la chance de trouver l'amour quand elle s'y attendait le moins. Elle s'est connectée avec Scott Champion lors de la rénovation de l'espace pour Ritter. Scott est chef de projet pour C.D. Redding Construction, qui était l'entrepreneur sur le tas.

Ils s'étaient rencontrés des années auparavant, à l'époque où son entreprise organisait ses fêtes de Noël à l'original Wild Pear, mais ils ne se connaissaient pas. Une fois le projet de construction terminé et le restaurant ouvert, il y est allé pour le petit déjeuner le samedi avant de se rendre au bureau. Bien sûr, la nourriture était bonne, mais il était vraiment là pour la voir.

Scott a découvert à quel point Jessica était spéciale lorsque son père a été hospitalisé après un accident vasculaire cérébral et qu'elle lui a rendu visite tous les jours pour lui offrir son soutien.

Ils avaient beaucoup en commun. Aucun des deux n'avait été marié auparavant, et tous deux avaient des laboratoires jaunes. Ellie de Jessica et Riggins de Scott se sont bien entendus comme eux.

Le couple s'est marié le 16 février 2019, le samedi après la Saint-Valentin, lors d'une petite cérémonie privée sur la côte de l'Oregon. Une partie de l'accord était qu'ils devaient échanger leurs vœux le jour de la Saint-Valentin ou aux alentours. Il n'a jamais voulu oublier leur anniversaire.

Trois jours après avoir fêté un an ensemble, Jessica a reçu le diagnostic.

Au cours des derniers mois et semaines de sa vie, elle a souvent rappelé à ses proches que la vie est courte, passez-la avec les gens que vous aimez et faites les choses que vous aimez.

Planter les graines d'un héritage

Jessica adorait le jardinage, presque autant que la cuisine. Elle a également hérité d'un pouce vert de sa mère et aimait s'occuper de tout, des terrariums aux arbres. Elle aimait particulièrement le jardinage à la japonaise et les bonsaïs.

Lors de son dernier anniversaire, en novembre 2019, les trois sœurs ont visité le jardin japonais de Portland et ont prévu d'en faire une tradition. Trois mois plus tard, le diagnostic est venu. Sept mois plus tard, elle était partie. Elle n'est jamais arrivée à son prochain anniversaire.

Maintenant, la famille espère construire un jour un jardin japonais à Salem à la mémoire de Jessica. Ils ont discuté des emplacements potentiels et des partenaires communautaires.

«Ce sera le cadeau de Jessica à la communauté», a déclaré Cecilia. “Un endroit où aller et ne pas perdre espoir, peu importe ce que vous traversez.”

Avant que Jessica ne soit diagnostiquée, elle avait aidé à soutenir une amie qui luttait contre le cancer du pancréas. Jessica l'avait probablement en même temps mais ne savait pas.

Le cancer du pancréas est souvent détecté tardivement, se propage rapidement et a un mauvais pronostic.

La famille de Jessica a dit qu'elle ne s'était jamais plainte ni demandé: “Pourquoi moi?” Elle a combattu la maladie avec la même grâce qu'elle a vécue, vérifiant toujours comment les membres de la famille allaient et ne laissant jamais Cecilia et Mike oublier l'importance de prendre soin de leurs clients.

Une peinture saisissante de Jessica est accrochée dans la salle à manger de Wild Pear, sa présence à jamais loin de l'esprit de Cecilia ou de ceux de chers amis, dont certains ont commencé comme clients.

Dans un geste personnel de souvenir, Cecilia a fait tatouer une branche d'olivier à l'intérieur de son poignet. Certains des amis de Jessica l'ont fait aussi.

Jessica adorait les oliviers et les faisait pousser dans son jardin, offrant souvent des gaules d'arbres en cadeau, avec une bonne bouteille d'huile d'olive. Elle avait également tendance à être la première à étendre une branche d'olivier en cas de conflit.

Sa vision de la vie et son approche des affaires ont été une inspiration pour beaucoup. Un ancien employé a soumis une lettre poignante au Statesman Journal dans les semaines qui ont suivi sa mort, expliquant comment un jour, si sa petite fille voulait posséder une entreprise, il lui parlerait de Jessica Ritter et lui disait: «Soyez comme elle».

Le Jessica Ritter Memorial Fund de la Salem Foundation a été créé à la Pioneer Trust Bank. Les dons peuvent être faits sur SalemFoundation.org en cliquant sur le bouton «Faire un don» en haut du site Web et en sélectionnant le fonds dans le menu déroulant. Les dons peuvent également être postés à Pioneer Trust Bank, P.O. Box 2305, Salem, OR, 97308. Pour plus d'informations sur le fonds, appelez Pioneer Trust, 503-363-3136, ext. 280.

Capi Lynn est la chroniqueuse du Statesman Journal. Sa chronique puise dans le cœur de cette communauté – ses habitants, son histoire et ses enjeux. Contactez-la à clynn@StatesmanJournal.com ou 503-399-6710, ou suivez-la sur Twitter @CapiLynn et Facebook @CapiLynnSJ.


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