SANTA ROSA, CALIFORNIE. – Dans quatre sites de production, des centaines d’employés d’Amy’s Kitchen roulent des burritos et étirent des croûtes de pizza à la main, fabriquent des lots de tofu à partir de zéro et remuent et mijotent lentement les sauces. L'entreprise compare ses usines de fabrication à «une grande cuisine de restaurant, avec de plus grands pots».

Il s’agit d’une approche inhabituelle pour une entreprise de la taille et de l’ampleur d’Amy’s, une entreprise familiale privée dont le chiffre d’affaires annuel est de 600 millions de dollars. Aujourd'hui considérés comme des titans de l'industrie des aliments naturels, Andy et Rachel Berliner ont fondé Amy's Kitchen en 1987. Le portefeuille de la société basée à Petaluma, en Californie, comprend des plats surgelés, des bols, des pizzas et des burritos, des soupes et haricots biologiques en conserve, de la salsa, de la sauce pour pâtes et bonbons. Tous les produits sont végétariens et certifiés biologiques ou fabriqués avec des ingrédients biologiques.

«Notre sauce secrète, pour ainsi dire, est de faire quelque chose de démodé, c'est-à-dire de préparer la nourriture telle que vous la préparez chez vous et de la faire en grande quantité», a déclaré M. Berliner lors d'une interview en octobre. “Et les gens ne semblent pas encore faire cela aujourd'hui.”

L'humble début

Avant Amy’s Kitchen, il y avait Amy, née quelques mois avant l’entreprise qui porte son nom.

Vers la fin de sa grossesse, on a conseillé à Mme Berliner de rester debout et incapable de faire les courses ou de cuisiner, alors son mari a parcouru les allées de l'épicerie naturelle locale pour trouver des plats végétariens préparés à base d'ingrédients biologiques.

Les burritos d'Amy«Nous avons essayé des trucs, et c'était horrible, et ce n'était pas non plus organique», se souvient M. Berliner. «Nous pensions qu'il devait y avoir d'autres personnes comme nous qui voulaient acheter des aliments pratiques dans les magasins d'aliments naturels, et nous ne voulions pas de conservateurs ni de légumes conventionnels, de produits chimiques ou d'additifs.»

En tant que jeune fille, Mme Berliner s'occupait du potager biologique de sa famille à Compton, en Californie. Son mari, originaire de Chicago, a adopté un régime biologique après avoir déménagé en Californie. Tous deux s'étaient engagés à éviter de manger de la viande bien avant que l'alimentation à base de plantes ne devienne le mouvement en plein essor qu'elle est aujourd'hui.

La famille avait également des racines dans le secteur alimentaire. M. Berliner possédait et vendait auparavant une marque de tisane. Son frère, Bill, a ouvert le restaurant Old Chicago Pizza à Petaluma. Leur père fabriquait des chocolats et des caramels pour un grand magasin à Chicago.

«La motivation au début était de fournir cette nourriture végétarienne biologique pratique car elle n’était pas sur le marché», a déclaré Mme Berliner.

La première création était une tourte aux légumes, une version sans viande de l'offre populaire de Swanson. En décembre, alors que leur petite fille dormait à proximité, les Berlinois ont préparé des lots dans leur cuisine avec l'aide de quelques membres de leur famille. La mère de Mme Berliner, Eleanor Goodman, a mis au point la recette et a ensuite encouragé le couple à nommer l’entreprise naissante comme le plus récent membre de la famille.

En mars suivant, les Berlinois ont monté un petit stand à Natural Products Expo West à Anaheim, en Californie, offrant des échantillons d'un prototype presque terminé tout en nourrissant Amy, âgée de quatre mois.

«Le pâté en croûte n'était même pas complètement développé à ce moment-là», a déclaré M. Berliner. «Nous avons travaillé sur la recette de la sauce chez l’ami de Rachel où nous logions. Je pense que c'était le concept plus que le goût à l'époque. Les gens ont tout simplement adoré l'idée.

Casserole de cheddar au brocoli d'Amy'sLes Berlinois ont commencé à recevoir des commandes de petits épiciers naturels du pays. En juin, la paire a ouvert une usine de production dans le comté de Sonoma pour suivre le rythme de la demande.

Assurer un approvisionnement adéquat en ingrédients biologiques est rapidement devenu un défi. La société a noué des partenariats avec des dizaines de petites exploitations, semant les graines de l'industrie biologique, désormais de 50 milliards de dollars, avant qu'une certification nationale n'existait. Les Berlinois, ainsi que d'autres chefs de file de l'industrie, ont préconisé la création d'une norme biologique en 1990 et ont travaillé avec le ministère américain de l'Agriculture dans les années suivantes pour donner vie au programme.

Aujourd'hui, Amy’s achète plus de 122 millions de livres de produits biologiques chaque année, dont 18 millions de livres de tomates biologiques, 19 millions de livres d’oignons biologiques et 5,5 millions de livres de carottes biologiques.

«Amy’s est unique en ce sens que nous sommes, pour autant que je sache, à peu près la seule marque qui utilise principalement des ingrédients biologiques», a déclaré M. Berliner. «De nombreuses marques font du naturel et sans OGM, mais pas du bio. Certains l'ont lancé, puis ont reculé lorsqu'ils ont réalisé le coût et la complexité de celui-ci. »

Au fil du temps, l'entreprise a élargi son assortiment de produits dans de nouvelles allées du supermarché. Des lettres manuscrites ont afflué de fans de la marque, y compris des appels de parents d'enfants souffrant d'allergies alimentaires, incitant Mme Berliner à demander au chef de l'entreprise de développer des formulations pour les pâtes surgelées et les pizzas sans blé ni produits laitiers. En 2001, Amy a lancé des macaronis et du fromage sans gluten, des années avant la demande plus large du marché pour un tel produit. Aujourd'hui, l'entreprise produit des dizaines d'offres destinées aux consommateurs ayant des besoins alimentaires particuliers.

Les plats surgelés d'Amy couvrent une variété de cuisines du monde, notamment le Thai Stir-Fry, le Palak Paneer indien, les Spaghetti Italiano et l'Enchilada Verde, inspirés de recettes de chefs de restaurant ou d'amis. Mme Berliner, qui a un palais exigeant, a été désignée «dégustatrice officielle» de l'entreprise. Beaucoup de plats principaux d'Amy peuvent être attribués à un plat bien-aimé qu'elle a goûté en voyageant, des boulettes à Singapour à une courge delicata farcie à Scottsdale, en Arizona.

Pizza margherita d'Amy's et soupe aux lentilles“Nous essayons de faire tout ce qui est authentique, que ce soit italien, mexicain, indien ou américain”, a déclaré M. Berliner. “Nous recevons des lettres de consommateurs de familles indiennes qui disent:” Je n'aime vraiment pas la nourriture des restaurants indiens, mais j'aime votre nourriture parce qu'elle a le goût de ce que ma mère a fait. “”

Le développement de produits est généralement guidé par le goût et l’instinct, mais souvent mis au défi par les normes exigeantes en matière d’ingrédients de l’entreprise.

«Il nous a fallu cinq ans pour faire pousser des tomatilles pour notre sauce verde parce que nous l'avons d'abord goûtée au Mexique, puis essayé de les cultiver en Californie, et cela n'a jamais fonctionné jusqu'à ce que nous ayons finalement trouvé quelqu'un pour les cultiver au Mexique pour nous», M. Berliner m'a dit. “Nous ne proposons rien tant que ce n'est pas correct.”

L’attention portée à la qualité se retrouve dans les processus de fabrication des installations de production d’Amy. Une nouvelle usine à Goshen, dans l'État de New York, devrait entrer en service en 2022.

«Si quelque chose est vraiment compromis en utilisant des machines, alors nous sommes obligés de faire les choses à la main», a déclaré Mme Berliner. «Nous avons beaucoup d'employés.»

La nouvelle frontière

Après 27 ans dans l'industrie des aliments emballés, les fondateurs d'Amy’s Kitchen ont ouvert le premier restaurant Amy’s Drive Thru à Rohnert Park, en Californie, en 2015.

Inspiré d'un restaurant de restauration rapide classique, le concept propose un menu principalement biologique et entièrement végétarien composé de hamburgers, milkshakes, frites, burritos, pizzas, macaroni et fromage, salades et bols de chili, avec de nombreuses options sans gluten et sans produits laitiers. .

«Lorsque nous avons commencé, nous avons reçu beaucoup de commentaires négatifs de la part de gens de l’industrie des aliments naturels qui l’avaient déjà essayé et qui ont dit que cela ne fonctionnera jamais», a déclaré M. Berliner. «Cela a fonctionné à merveille. Nous sommes à un pâté de maisons d'In-N-Out. Nous sommes en face de Chick-fil-A. Et le premier jour de notre ouverture, la file d'attente était autour du pâté de maisons.

Amy Drive Thru

Deux autres sites ont depuis ouvert, l'un à Corte Madera, en Californie, et l'autre à l'intérieur de l'aéroport international de San Francisco. Chaque restaurant emploie plus de 100 travailleurs, formés pour comprendre les différentes allergies alimentaires et préparer les commandes en conséquence. Les restaurants bénéficient également de la chaîne d'approvisionnement d'Amy pour les ingrédients biologiques.

La société prévoit d’ouvrir davantage de restaurants Amy’s Drive Thru, probablement à proximité de ses installations de fabrication dans l’Oregon, la Californie, l’Idaho et New York.

«Cela pourrait devenir beaucoup plus gros», a déclaré M. Berliner. «J'imagine qu'il pourrait y avoir des centaines, des milliers de lieux…»

Sa femme a répondu: «Si quelqu'un veut le reprendre après notre départ.»

Elle a réfléchi au moment de l’entrée de l’entreprise dans la restauration.

«C’est une chose amusante de démarrer une nouvelle entreprise à notre âge», a déclaré Mme Berliner. “Mes amis partent tous à la retraite, puis nous démarrons cette nouvelle entreprise avec Amy’s Drive Thru.”

Le chapitre suivant

Au fil des ans, Amy’s a reçu et rejeté de nombreuses offres publiques d’achat de sociétés alimentaires multinationales. Les fondateurs attribuent souvent le succès de l’entreprise au fait qu’elle demeure une entreprise familiale et qu’elle n’a pas été gênée par les opinions des actionnaires.

«Étant une entreprise familiale, nous pouvons faire ce qu'il faut, et cela fonctionne pour nous», a déclaré Mme Berliner. “Nous ne pensons pas:” Combien d'argent allons-nous gagner ce mois-ci? “Ou” Ce produit va-t-il rapporter de l'argent pour nous? “

«Ce que nous pensons d’abord, c’est:‘ Est-ce un bon produit? Cela va-t-il servir nos clients? Allons-nous aider les gens? »

«Ce que nous pensons d’abord, c’est:‘ Est-ce un bon produit? Cela va-t-il servir nos clients? Allons-nous aider les gens? »- Rachel Berliner, Amy's Kitchen

Amy Berliner et son mari, Jace Ricafrente, ont un fils de quatre ans, Malachi, qui, selon son grand-père, «pense déjà qu'il est le patron». Mais, en réalité, l'avenir de l'entreprise de 33 ans reste quelque peu incertain.

“Amy ne veut pas diriger l'entreprise”, a déclaré M. Berliner. «Mais elle est impliquée dans les décisions critiques, et elle a déplacé beaucoup plus l’orientation de l’entreprise vers le développement durable et estime que ce sont les entreprises qui peuvent faire une grande différence pour rendre le monde meilleur.

«Mais nous ne savons pas vraiment. Nous sommes toujours heureux. Nous en profitons toujours. Nous n'avons pas besoin de vendre. »

M. Berliner dirigeait l'entreprise en tant que chef de la direction jusqu'à récemment. En août dernier, il a cédé les rênes à Xavier Unkovic, un vétéran de 25 ans de Mars, Inc., qui a rejoint Amy’s en tant que président il y a trois ans.

Au moment de sa promotion, M. Berliner a applaudi le leadership et les conseils de M. Unkovic pour assurer la sécurité des employés et la production continue pendant la pandémie de coronavirus. Les procédures de sécurité ont été introduites tôt dans les installations de production de la société. Des équipements de protection individuelle ont été distribués et les employés à haut risque, y compris ceux de 65 ans et plus, ont été encouragés à rester chez eux et à continuer de recevoir leur plein salaire.

Pendant ce temps, alors que les acheteurs ont commencé à accumuler dans les premières phases de l'épidémie, les ventes d'aliments emballés d'Amy ont considérablement augmenté, avec des soupes en conserve à trois chiffres et des aliments surgelés à deux chiffres. La société a depuis mis en place une petite usine à San Jose, en Californie, pour répondre à la demande croissante.

Enchiladas mexicaines d'Amy«Nous nous attendions à ce que le pic ralentisse, et c'est le cas, mais nous sommes toujours à un niveau de croissance que nous n'avions jamais connu auparavant avec la taille de l'entreprise que nous avons aujourd'hui», a déclaré M. Unkovic. «Nous avons dû changer complètement notre portefeuille de produits et réduire le nombre de SKU (unités de stockage) que nous fabriquions très tôt… Nous nous sommes assurés de conserver dans notre assortiment des produits sans gluten, des produits végétaliens ou sans soja, léger en sodium, sans lactose et sans produits laitiers, car une partie de l'essence d'Amy's est d'offrir plusieurs choix en matière de besoins alimentaires.

«Ce sont les décisions qu'une entreprise familiale peut prendre.»

Les valeurs de la famille Berliner et la gestion de l’environnement ont attiré M. Unkovic dans l’entreprise. La préservation de l’héritage, de l’humanité et de l’intégrité au cœur d’Amy’s définit sa tâche à venir.

«Quand j'ai rejoint Amy’s, c’était avec beaucoup de respect pour le passé et avec la conviction qu’il y avait une recette secrète ou une sauce secrète à conserver», a-t-il déclaré. «Cette mentalité fondatrice et le but d’Amy’s, les valeurs d’Amy’s, sont très, très essentiels pour l’avenir d’Amy’s.

«Pour moi, il s'agissait d'aider Andy et Rachel à continuer à perpétuer leur beau rêve, sachant que l'entreprise grandissait et que l'échelle posait des défis.»

D'autres acteurs de l'industrie ont reconnu les contributions des Berlinois au marché, contribuant à déclencher une renaissance des aliments surgelés ces dernières années et à forger un avenir radieux pour les aliments biologiques.

«Amy’s Kitchen est l’une des pionnières et des pionniers de la solide industrie biologique d’aujourd’hui.» – Laura Batcha, The Organic Trade Association

«Amy’s Kitchen est l’un des pionniers et des pionniers de la solide industrie biologique d’aujourd’hui», a déclaré Laura Batcha, PDG et directrice générale de l’Organic Trade Association. «Le fait que leurs produits aient toujours été délicieux a attiré des clients dévoués partout, a acquis une large reconnaissance pour ce qui était alors une catégorie d’aliments de« niche »et a marqué un pas en avant significatif pour l’ensemble de l’industrie biologique. Il a contribué à établir la barre pour le bio et est un exemple emblématique de la façon dont les entreprises bio font du bien en faisant le bien. “

Mme Berliner lit et apprécie toujours les lettres que son entreprise reçoit des consommateurs. Les messages l’inspirent à continuer d’écrire le prochain chapitre d’Amy’s.

«L’amour qu’ils nous envoient à quel point ils nous apprécient et à quel point cela a fait une différence pour eux, cela me fait avancer», a-t-elle déclaré. «Je pense que le lien avec les gens qui mangent notre nourriture a été une telle inspiration et une force motrice pour continuer.»


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