J'ai grandi à Albuquerque, au Nouveau-Mexique, ce qui signifie que j'ai aussi grandi avec Georgia O’Keeffe. Une peinture d'elle, d'un pétunia violet gonflé et grossi, accrochée au-dessus de mon lit, complétant parfaitement mes murs de lavande et le motif floral à la Laura Ashley. Je ne l'ai pas choisi – mes parents l'ont décoré alors que j'étais encore jeune – mais j'ai grandi pour me sentir réconforté par les pétales gonflés, grands et violets, comme des oreilles d'éléphant. Mes parents avaient aussi d’autres gravures d’O’Keeffe: des crânes de vache et des mesas vides, des verticilles en coquille de nautile et des portes noires dans des maisons en pisé. Ces images ont peuplé notre maison en stuc et sont devenues le tableau d'humeur à faible bourdonnement qui a formé mes premières idées sur la beauté. La façon dont O’Keeffe regardait les plantes, avec un œil de botaniste pour la structure et l’étrangeté, a influencé mes propres interactions avec les cactus de figue de barbarie dans notre cour avant. Je m'assoyais et examinais les pagaies épineuses et les fruits roses glauques qu'elles protégeaient, décidant quelles couleurs j'utiliserais pour les peindre. Malheureusement, je n'ai pas développé d'aptitude artistique. Le plus proche que j'ai jamais pu imiter O’Keeffe était dans mes longs concours avec des plantes succulentes.

La majorité des recettes de Georgia O’Keeffe sont pratiques et austères.Photographie de Todd Webb / Todd Webb Archive

Mais ensuite je suis devenu adulte, j'ai déménagé à New York et j'ai appris à cuisiner. O’Keeffe, qui a fait la migration inverse (elle a commencé à visiter le Nouveau-Mexique à la fin des années 20, alors qu'elle vivait toujours à Manhattan, et a déménagé définitivement en 1949), a également passé beaucoup de temps dans sa cuisine. Elle a dit à Margaret Wood – qui est devenue son assistante en 1977, quand O'Keeffe avait 90 ans – que sa principale raison pour acheter sa maison de ranch à Abiquiu, où elle a déménagé en 1949, était qu'elle avait un jardin: elle en avait assez parcourant les soixante-dix miles de chemin de terre de Ghost Ranch à Santa Fe pour des légumes frais. Wood, qui avait vingt-quatre ans lorsqu'elle a commencé à travailler pour O’Keeffe, cuisinait fréquemment pour l'artiste, qui était trop vieille pour passer tout ce temps à couper et à mettre en conserve. Mais Wood suivait toujours les recettes séculaires d’O’Keeffe. “La nourriture servie dans la maison O’Keeffe était toujours nutritive, savoureuse et simplement mais joliment présentée”, a écrit Wood, dans l'introduction de son livre de cuisine de 1997, “A Painter’s Kitchen: Recipes from the Kitchen of Georgia O’Keeffe.»« Mlle O'Keeffe se demandait souvent à haute voix: «Pensez-vous que les autres mangent aussi bien que nous?»

Les cartes de recettes d’O’Keeffe ont été récemment achetées par la Beinecke Rare Book and Manuscript Library de l’Université de Yale.Photographie avec l'aimable autorisation de Sotheby's

J'ai reçu un exemplaire de «A Painter’s Kitchen» au début de la vingtaine, comme cadeau de Noël de mon oncle, un vétérinaire à la retraite qui passe ses après-midis comme médecin au Georgia O’Keeffe Museum de Santa Fe. C'était sa façon de m'encourager à me souvenir d'où je venais, mais quand j'ai feuilleté le livre, j'ai rapidement constaté que ses recettes n'étaient pas exactement pour les plats traditionnels du Nouveau-Mexique. Bien qu'il y ait quelques clins d'œil au sud-ouest, comme les enchiladas au poulet au chili vert et les fleurs frites, la plupart des recettes du livre de Wood se lisent davantage comme de la cuisine hippie californienne. Il y a une soupe à l'avocat, une salade de fromage cottage et d'orange et un gigot d'agneau rôti avec une sauce au miel et à la menthe. O’Keeffe aimait ses aliments frais, naturels et simples. Elle mangeait une récolte régulière de produits que n'importe quel acheteur de Whole Foods considérerait comme basique – betteraves rôties, chou frisé, pissenlit – mais qui, pour une femme vivant dans le désert au milieu du XXe siècle, étaient carrément excentriques. Quand j'ai commencé à cuisiner comme O’Keeffe, mon alimentation est instantanément devenue plus saine. J'ai rôti de la courge poivrée. J'ai braisé des blettes. Certaines des recettes sont presque moqueuses dans leur simplicité. La préparation du livre pour le brocoli, adaptée d’une technique apprise par O’Keeffe de la nutritionniste populaire des années 40, Adelle Davis, consiste simplement à le cuire à la vapeur puis à ajouter du sel.

Et pourtant, les interprétations de Wood des recettes d’O’Keeffe semblent baroques par rapport aux choses réelles, que j’ai eu récemment l’occasion de parcourir chez Sotheby’s, dans l’Upper East Side. (Le fichier des recettes n'est qu'un petit lot dans une vente aux enchères beaucoup plus grande, avec des objets de la collection de Juan Hamilton, l'ancien assistant de studio d'O'Keeffe, qui a hérité de la plupart de son domaine, y compris un album de photographies de Ghost Ranch, plusieurs noirs robes, et un ensemble de pastels allemands.) Le fichier de recettes d'O'Keeffe, qu'elle a tenu consciencieusement à jour des années 50 aux années 70, est une petite boîte de fiches multicolores, plusieurs avec des instructions écrites en cursive griffonnée d'O'Keeffe . Les cartes sont apparemment classées par ordre alphabétique, mais le système est imparfait: les cartes «B» et «C» sont placées au milieu de la pile, et si vous recherchez une «sauce à la crème sure» (une cuillerée de crème avec estragon, paprika, poivre et ciboulette) il faut regarder sous «D» et non «S.» Plusieurs des recettes sont dactylographiées, transcrites par un assistant dévoué. Certains ne dépassent pas quelques lignes et ressemblent à de la poésie minimaliste. Une recette de «Feuilles de menthe» se lit simplement «Tendre, verte et sèche. Trempez dans le blanc d'oeuf légèrement battu, puis dans le sucre cristallisé. Sécher dans un bon courant d'air. Conserver dans une boîte sèche. ESSAYEZ aussi les feuilles de rose. Quelques-uns des plats, tels que «Floating Island», «Crabmeat Thermidor» et «Tomato Aspic», sont d'un charme rétro. Mais la majorité des recettes d’O’Keeffe sont pratiques et austères: pain de seigle, galettes à griller, soupe à l’avoine, poulet rôti. Elle se permettait juste quelques indulgences, comme des limes confites ou de la glace à la vanille fraîche à base de jaunes d'œufs. Sinon, elle a mangé pour fortifier, pas pour se livrer, ce qui semble lui avoir fait du bien: O’Keeffe a vécu jusqu'à quatre-vingt-dix-huit ans.

Une recette montre l’une des rares indulgences d’O’Keeffe.Photographie avec l'aimable autorisation de Sotheby's

Jeudi, jour de la vente aux enchères, Sotheby’s a annoncé que le fichier de la carte serait acheminé à la bibliothèque Beinecke Rare Book and Manuscript, à l’université de Yale, où les universitaires pourront les visiter. (La maison de vente aux enchères a gardé le chiffre final confidentiel, mais a estimé les recettes entre six et huit mille dollars.) Cela signifie qu'elles resteront intactes pour les générations futures. Et, s'il est réconfortant de savoir que les recettes seront accessibles au public et non cachées dans un coffre-fort de collection, il est aussi un peu triste de se rendre compte qu’elles ne seront peut-être plus jamais à proximité d’une cuisine. Plusieurs des cartes de recettes et des papiers volants dans la boîte d’O’Keeffe sont tachés de nourriture, y compris un manuel d’instructions des années 50 pour un autocuiseur. L’aspect le plus réconfortant de tenir les recettes d’O’Keeffe dans mes mains était de voir à quel point elles étaient en lambeaux et adoucies par des doigts gras. J'aimais savoir qu'elle cuisinait comme elle peignait: vigoureusement, fascinée par la générosité de la terre.

Si vous ne serez pas à la bibliothèque Beinecke de si tôt, le livre de Wood est un substitut digne. Mon exemplaire a déménagé avec moi dans cinq appartements, dans deux villes. Je n'en cuisine plus trop (sauf quand je veux faire un gros pot de posole), mais j'aime toujours lire les intros de chaque recette, dans lesquelles Wood offre un souvenir de l'approche copieuse et pragmatique de son employeur. la cuisine. Dans «Brown Rice with Ginger», elle raconte une histoire qu’O’Keeffe raconterait, à propos de son séjour dans une grande maison de ranch dans la vallée du Rio Grande, dans les années trente. La femme de la maison préparait une casserole et O’Keeffe remarqua de l’eau coulant du plafond dans la casserole. «Mlle O'Keeffe est montée sur le toit et a trouvé une grande flaque d'eau juste au-dessus de la cuisine», a écrit Wood. «Il a été rapidement balayé et la cocotte a été mangée malgré les gouttes.


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