Le hammam sur la rue Mateos Gago, dans la ville de Séville, dans le sud de l'Espagne, est situé à quelques mètres de la cathédrale catholique romaine de la ville. Depuis un siècle, il est le plus fréquenté des bains arabes de la ville. Le fait est que les clients n'y allaient pas pour se plonger dans l'eau, mais plutôt pour verser du liquide dans leur gorge: les bains étaient dissimulés sous un bar populaire nommé Cervecería Giralda.

Au début des années 1900, l'architecte Vicente Traver convertit le bâtiment en hôtel, cachant (et préservant) un bain public datant du XIIe siècle, à l'époque du califat almohade qui régnait sur Al-Andalus.

L'ancienne structure a refait surface l'été dernier lorsque le bar a subi des travaux de rénovation. Le travail a exposé des peintures murales de haute qualité uniques à l'Espagne et au Portugal. La découverte a été une grande surprise car tout le monde pensait auparavant que la structure n'était rien de plus qu'un «pastiche néo-mudéjar», selon les mots de Fran Díaz, l'architecte en charge de la réforme.

«Le plus important est que nous ayons réalisé que la baignoire était entièrement peinte, de haut en bas, avec une décoration géométrique de haute qualité», explique Álvaro Jiménez, un archéologue qui a supervisé les travaux. «Les dessins ont été réalisés en ocre rouge sur blanc, et de grands fragments ont été conservés sur les murs et les plafonds voûtés. C'est le seul bain arabe qui ait survécu avec une décoration intégrale; jusqu'à présent, les seuls exemples connus avaient de la peinture uniquement sur les plinthes.

«C’est une surprise totale. C'est une découverte importante qui nous donne une idée de ce à quoi auraient pu ressembler d'autres bains pendant la période almohade, notamment à Séville, qui était l'une des deux capitales de l'empire avec Marrakech », ajoute l'archéologue Fernando Amores, qui a collaboré sur le projet. «Le hammam est très proche du site de la mosquée principale, qui a également été construite au XIIe siècle, et qui explique également ses éléments décoratifs beaucoup plus riches.

Les premières sondes sous les faux plafonds du Bar Giralda – l'un des lieux les plus populaires du centre historique de Séville – ont rapidement mis au jour plusieurs types de puits de lumière connus sous le nom de luceras. Cette découverte a déclenché une approche complètement différente du travail de réforme, qui a commencé à se concentrer sur la récupération complète des bains arabes.

«Compte tenu de la pertinence des découvertes, l'architecture a pris du recul et fait place à l'archéologie. La solution que nous avons trouvée pour préserver les bains tout en permettant à l’espace de continuer à fonctionner comme un bar a été d’utiliser une corniche en métal pour couronner les carreaux muraux traditionnels posés par Vicente Traver et qui font désormais partie de la personnalité de l’établissement; le comptoir de bar en bois d'origine a également été conservé », note Fran Díaz.

Le bar à tapas de 202 mètres carrés, ouvert en 1923, continuera de fonctionner à la fin des travaux le mois prochain.

L'espace principal de la salle, où se trouve le comptoir du bar, était autrefois la salle chaleureuse du hammam, un espace de 6,70 mètres carrés avec un plafond voûté à huit côtés reposant sur quatre colonnes. Un côté s'ouvre sur une salle rectangulaire avec une voûte en berceau de 4,10 mètres de large et 13 mètres de long, servant autrefois de chambre froide pour le bain. Le coin cuisine est l'endroit où devait se trouver la pièce chaude, bien que le seul vestige restant soit une portion d'arc.

Les thermes étaient accessibles depuis la rue Don Remondo, où se trouvait autrefois la zone sèche, note Álvaro Jiménez, qui a rédigé sa thèse de doctorat sur les vestiges de la mosquée almohade, qui abrite aujourd'hui la cathédrale catholique de Séville.

Les travaux de restauration ont dévoilé 88 lucarnes de différentes formes et tailles, telles que des étoiles, des dessins lobulés et des octogones, qui ensemble sont beaucoup plus élaborés que les décorations trouvées dans d'autres bains arabes de la même période.

Amores met également en valeur les peintures des arcades de la pièce chaleureuse, réalisées dans un style en zigzag censé représenter l'eau. «Presque toutes les représentations du monde islamique font allusion au paradis», note-t-il.

La particularité de ce bain ne repose pas uniquement sur ses peintures en treillis, mais aussi sur les cinq rangées de puits de lumière dans la chambre froide – d'autres bains en ont trois, et parfois un seul. La chambre froide, qui au siècle dernier servait de salle à manger au bar, a perdu deux mètres en 1928, lorsque la rue Mateos Gago était occupée.

Afin de comprendre la structure des bains, qui étaient généralement construits par l'État et remis à des tiers pour la gestion, un expert nommé Margarita de Alba a utilisé des techniques de photogrammétrie pour recréer à quoi ces espaces devaient ressembler au 12ème siècle, lorsque Séville était connue sous le nom d'Isbilia.

«Il y a des preuves documentaires dans les textes chrétiens de 1281 concernant les soi-disant bains de García Jofre, décrits comme jouxtant une propriété donnée par le roi Alfonso X à l'église de Séville. Le témoignage suivant provient de l'historien du XVIIe siècle Rodrigo Caro, qui a déclaré que la voûte que vous voyez lorsque vous entrez par Borceguinería (le nom antérieur de la rue Mateos Gago) n'est pas un bain, écrivant: “ Je pense plutôt que ce sont des reliques d'un cirque ou d'un amphithéâtre. “Même l'historien de l'art José Gestoso a déclaré que la voûte est” de tradition mauritanienne, une construction fréquemment vue dans les monuments de Séville des XVe et XVIe siècles “, explique Jiménez, illustrant la croyance populaire selon laquelle la García Le bain Jofre avait disparu au fil du temps.

Mais ils étaient là tout le temps. Au 17ème siècle, il y eut une réforme majeure qui démonta la voûte de la pièce chaude et en reconstruisit une beaucoup plus basse pour faire place à un étage supplémentaire au-dessus. «Le bâtiment a été« italianisé »et les colonnes d’origine, probablement constituées de colonnes romaines réutilisées, ont été remplacées par d’autres en marbre génois. Tous les puits de lumière étaient fermés. Notre théorie est qu'elle est devenue les locaux d'un marchand qui a construit sa maison au-dessus du magasin », ajoute Jiménez.

L'architecte du XXe siècle Vicente Traver aurait pu démolir les vestiges des bains publics, mais il a choisi de les protéger et de les préserver. Et maintenant, les clients de Cervecería Giralda savent qu'ils boivent leurs bières dans un hammam almohade.

Version anglaise par Susana Urra.


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