Eugene Bullard a survécu à certaines des batailles les plus meurtrières de l'histoire militaire, est devenu le premier pilote de chasse noir au monde, et a même eu son propre acolyte de singe – et le tout avant l'âge de 30 ans. Il a continué à espionner les nazis et les cinquième chroniqueurs, côtoyer les Ernest Hemingway et F. Scott Fitzgerald, et gagnent le surnom de «Black Swallow of Death». Plus que cela cependant, Bullard était un pionnier qui a jeté les bases des militaires noirs partout.

De Runaway à Prizefighter

Bullard est né le 9 octobre 1895 à Columbus, en Géorgie, d'un ancien haïtien asservi et d'une femme de Muskogee Creek. L'esclavage avait été aboli dans le Sud seulement 30 ans auparavant et jetait encore une longue et sombre ombre. Bullard n'était pas étranger à la discrimination, aux difficultés et à la violence pure et simple. A 10 ans, il a vu son père échapper de peu à un lynchage; peu de temps après, sa mère est décédée de façon inattendue.

Bullard s'est enfui de chez lui quand il avait 11 ans. Par hasard, il a trouvé un groupe de Roms à Atlanta, en Géorgie, connu sous le nom de Stanley Clan. Ils l'ont accueilli comme l'un des leurs. Mais après avoir passé six ans à s'occuper des chevaux et à vivre un style de vie nomade, Bullard était prêt pour un changement. Il espérait se rendre en France – un endroit que son père n'avait jamais visité, mais dont il parlait souvent.

À 17 ans, Bullard s'est rangé sur le Marta Russ, un navire marchand allemand à destination de l'Europe. Peu de temps après avoir quitté le navire au port d'Aberdeen, en Écosse, il a rejoint une troupe de vaudeville où il a joué comme boxeur et est rapidement devenu l'un des combattants les plus appréciés de Grande-Bretagne. Mais il aspirait toujours à la France.

Bullard atteindrait bientôt son objectif. Après un certain temps avec la troupe en Grande-Bretagne, il a été réservé pour un combat à Paris en 1913. «Quand je suis descendu du train de bateaux à Paris, j'étais aussi excité qu'un gamin le matin de Noël. Ici, j'étais à l'endroit où je J'avais voulu être et voir toute ma vie. Et c'était merveilleux », écrit-il dans son journal.

En raison de ses racines haïtiennes, Bullard parlait couramment le français. Ceci, combiné au style de vie libéral de Paris, l'a incité à rester un moment dans la ville de l'amour. Mais le début de la Première Guerre mondiale a rapidement changé ses plans.

Le premier pilote de chasseur noir

Lorsque la France est entrée en guerre, Bullard n'a pas perdu de temps à s'engager dans la Légion étrangère française. Il a servi dans le 170e régiment d’infanterie et a participé à plusieurs des batailles les plus meurtrières de la Grande Guerre, bien que son service pendant la Grande Guerre s’est interrompu quand il a été blessé à la bataille de Verdun. Après s'être rétabli à Lyon, il a obtenu un congé et est retourné à Paris, où il ferait un pari qui changerait à jamais le sort des militaires noirs.

Bullard a parié à un ami 2000 $ que, bien qu'il soit noir, il rejoindrait le service aérien français. Il a réussi son pari lorsque le Aéronautique Militaire l'a accepté à l'automne 1916 et lui a décerné ses ailes en mai suivant, faisant de lui le premier pilote de chasse noir au monde.

Après l'entrée en guerre des États-Unis, Bullard a tenté de rejoindre l'US Air Force. Cependant, malgré ses honneurs militaires français et sa vaste expérience des tranchées, il n'a pas pu s'enrôler. Il a continué à se battre en France, où, grâce à ses talents de combattant et son esprit incassable, il a reçu le surnom de «l'hirondelle noire de la mort». Bullard aurait déclaré: «Les États-Unis sont ma mère et j'aime ma mère, mais en ce qui concerne la France, elle est ma maîtresse et vous aimez votre maîtresse plus que vous n'aimez votre mère – mais d'une manière différente. ” Volant avec Jimmy, son copilote de singe rhésus, Bullard a servi jusqu'à sa libération en octobre 1919.

Loisirs dans le Paris d'après-guerre

Avec ses jours militaires derrière lui, Bullard est devenu un incontournable de la scène de la discothèque parisienne – d'abord en tant que batteur chez Zelli's, puis en tant que directeur du Grand Duc, un club de jazz populaire dans le Paris d'après-guerre qui comprenait Langston Hughes, Josephine Baker et Louis Armstrong parmi ses mécènes et interprètes (sans oublier les amis de Bullard). À la fin des années 1920, Bullard a pu acheter Le Grand Duc. Il a ensuite ouvert le Bullard's Athletic Club, une salle de sport qui offrait tout, des massages au ping-pong. Mais alors que les années 20 avançaient dans les années 30, les jours de fête de Bullard à l'ère du jazz avec Ernest Hemingway et F. Scott Fitzgerald se terminaient.

Grâce à son temps dans la première guerre mondiale, Bullard avait acquis une semi-maîtrise de l'allemand. Ceci, ainsi que ses compétences en français et en anglais, ont fait de lui un excellent candidat pour espionner les sympathisants nazis et les cinquième chroniqueurs français qui fréquentaient Le Grand Duc.

Lorsque la Seconde Guerre mondiale éclata, Bullard se retrouva à la pointe de la France, servant de mitrailleur dans la 51e infanterie. Après un certain temps, il a été grièvement blessé par un obus d'artillerie. Fuyant la capture par les nazis, il a été introduit clandestinement à travers les Pyrénées vers l'Espagne neutre. Dans les années 1940, Bullard a vendu ses clubs parisiens et a utilisé les fonds pour rentrer aux États-Unis. “Je ne peux jamais oublier à quel point j'étais ravi à la vue de la Statue de la Liberté”, se souvient-il.

Un retour au calme

Bullard s'installe à Harlem, New York. Au cours de ses premières années aux États-Unis, il a effectué des petits boulots jusqu'à son atterrissage en tant qu'opérateur d'ascenseur au Rockefeller Center. Sa vie à New York était plutôt calme, à part quelques buzz médiatiques générés après avoir été interviewé sur le Spectacle d'aujourd'hui. Pour la plupart des gens, il était juste l'homme qui appuyait sur les boutons de l'ascenseur.

La France, cependant, ne l'a jamais oublié. Au cours des années suivantes, les Français ont comblé Bullard d'honneurs militaires. En 1954, il fut choisi comme l'un des trois seuls hommes à rallumer la flamme éternelle sur la tombe du soldat inconnu à Paris. À l'automne 1959, il est fait chevalier de la Légion d'honneur, la plus haute décoration française, et la 15e distinction de Bullard. Le président français Charles de Gaulle lui a même rendu une visite personnelle l'année suivante lors d'un voyage aux États-Unis.

Le 12 octobre 1961, Bullard mourut d'un cancer de l'estomac. Il avait 66 ans. Il faudrait plus de 30 ans avant que les États-Unis reconnaissent sa bravoure. En 1994, l'US Air Force a fait de Bullard un lieutenant honoraire et a reconnu son erreur en niant ses efforts pour servir son pays.




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