Quelques semaines avant Noël, j'ai traversé l'Atlantique dans notre futur culinaire, où un robot me cuisinait un bol de soupe raffinée.

Comme la plupart d’entre nous, j’ai déjà mangé de la nourriture préparée par un robot. Lors de mon vol de New York à Londres, par exemple, le repas qui m'a été servi – une éponge de poulet cuite au micro-ondes dans une sauce tomate à lécher le sel, accompagnée de haricots cirés verts et jaunes uniformément cylindriques – était certainement préparé par des machines. Il en va de même pour le Coca light que j'ai bu et la barre granola préemballée que j'ai mangée à la place du poulet.

Mais ce robot, qui s'appelle Moley, promettait quelque chose de plus que de la nourriture industrielle rapide et bon marché: un repas de haute qualité préparé à partir de zéro et cuisiné à la maison – séduisant, surtout si, comme moi, vous avez toujours trouvé que la cuisine s'apparentait à un énigme que vous ne pouvez pas résoudre. (Ma spécialité de fruits de mer maison est des sardines en conserve sur du pain grillé avec du fromage à la crème. C'est mieux qu'il n'y paraît.)

Moley est l'invention d'une société basée au Royaume-Uni appelée Moley Robotics. Malheureusement, ce n'est pas un robot qui tourbillonne dans le garde-manger mais plutôt une «cuisine robotique» – deux bras humanoïdes élégants qui pendent au-dessus d'une cuisinière par ailleurs conventionnelle, une sorte de chef personnel pour le cuisinier inepte ou inquiet, capable de tout préparer mais les recettes les plus compliquées. En théorie, en tout cas. En ce moment, le robot fabrique de la bisque, et seulement de la bisque. Bisque de crabe onéreuse et crémeuse. Un plat choisi car il est relativement difficile pour les cuisiniers à la maison, impressionnant et savoureux lorsqu'il est partagé par la cuillerée lors des démos, et confortablement dans la portée des capacités du robot. Moley Robotics espère mettre son produit sur le marché grand public d'ici 2018. D'ici là, il fera probablement d'autres plats.

Voici comment fonctionne Moley: un chef prépare une recette tout en étant filmé avec des caméras de capture de mouvement. Les mouvements de ce chef sont ensuite téléchargés sur l’ordinateur de Moley, qui commande au robot de les imiter. Les recettes sont disponibles pour téléchargement; les ingrédients disponibles pour la livraison; le robot infatigable et infatigable disponible pour retracer les pas du chef humain au gré de son propriétaire affamé. Au lieu des sardines et du fromage à la crème, de la bisque de crabe.

Regardez Moley en action.

Un peu avant 11 heures, le premier matin de mon séjour à Londres, je suis arrivé chez Moley’s, un «incubateur» à façade de verre, l’un des nombreux dans une usine d’avions reconvertie dans une rue verdoyante de Hammersmith. Au milieu du grincement des geais bleus et des enfants jouant à l’extérieur dans une école voisine, j’ai regardé à travers le mur de verre de l’incubateur et j'ai vu, pour la première fois, Moley. Sa paire de bras et de mains encombrants en noir et blanc était suspendue au-dessus d'une cuisinière à deux brûleurs, d'une casserole, d'un comptoir et d'un évier, qui, avec un petit four à convection, sont logés dans un four de dix pieds de long. cylindre ouvert au milieu et posé sur le côté au fond d'une pièce grise. Sur la paroi arrière du cylindre, à la portée de Moley, étaient suspendus un ensemble de cuillères, de spatules et d'un mélangeur à immersion. Le robot ne passerait certainement pas par la porte d'entrée de mon appartement.

J'ai été accueilli par le chef de l'ingénierie de Moley Robotics, David Walsh, et Janine – juste Janine – qui, vêtue d'un cardigan gris et de gants en plastique, se trouvait dans une station de préparation en face de Moley, mesurant les ingrédients sur une balance électronique et les plaçant dans des ramequins. et des tasses et sur des assiettes. «Êtes-vous le sous-chef de Moley?» J'ai demandé.

"C'est vrai," dit-elle joyeusement. «Il a besoin d'un peu d'aide.»

«N'oubliez pas», a déclaré Walsh, «c'est un prototype. Nous avons déterminé que là où Moley apporte le plus de valeur, c'est dans la cuisine. Les gens ne craignent pas de faire du travail de préparation. » (Il ne s'agit pas d'une évaluation universelle. Matt Salzberg, cofondateur du service de livraison de kits alimentaires Blue Apron, déclare que son entreprise a constaté que «les gens aiment cuisiner. Nous concevons nos recettes de manière à ce que les clients puissent profiter du processus et de la ce sur quoi ils se concentrent le plus, c'est de réduire le temps de préparation. »)

Janine a placé tous les ingrédients emballés dans les espaces correspondants creusés dans le comptoir. À ce stade de son développement, Moley ne peut que suivre les mouvements capturés par le mouvement qui lui ont été enseignés. Cela signifie que les ingrédients et les ustensiles doivent être exactement au même endroit chaque fois que Moley cuisine pour qu'elle sache où les trouver.

«Donc si je suis à la maison», ai-je demandé à Walsh, «et que Moley prépare de la bisque et que ma fille déplace un ingrédient, est-ce que ça se détraque?»

Walsh haussa un sourcil. «À terme, il disposera de capteurs qui lui permettront de s’adapter aux changements de son environnement», a-t-il déclaré. "Mais pour l'instant, ce que cela fait avec la recette d'un chef est comme la lecture d'une chanson." Le chef humain derrière la bisque, l'ancien Royaume-Uni. Excellent chef le gagnant Tim Anderson, a développé la recette que Moley reconstitue. Ce que je vois – ce dont Moley est capable – équivaut à une performance préenregistrée. Un manque d'intelligence interprétative, une forme d'IA d'ordres de grandeur plus avancée que celle de Moley, est également la raison pour laquelle elle a besoin d'une Janine. Les ingrédients sont variables; Moley n'a aucun sens du toucher, du goût ou de l'odeur et ne peut donc pas faire la différence entre une tomate mûre ou pourrie.

«Si cela pouvait être sous-chef», a déclaré Janine, «je serais sans emploi.»

«Un jour, cela pourrait faire un travail de préparation», suggéra Walsh, en cliquant sur un bouton de la télécommande qu'il tenait, donnant vie à Moley. Accompagné d'un whoosh mécanique, le bras droit de Moley a glissé vers le bas et a tendu délicatement son index vers le cadran de contrôle de la chaleur sur la cuisinière et l'a allumé, puis doucement éteint. Le mouvement de Moley était étonnamment fluide – il a 24 moteurs différents dans chaque main – et le son qu'il a fait rappelle un moteur de voiture qui ronronne. Lorsque la main de Moley s’éloigna du four et revint vers moi dans sa position de repos, je me suis instinctivement éloigné. Son son et sa taille respirent la force. Quand je me suis approché de Moley et que j'ai touché son avant-bras lisse et frais, j'ai eu le même sentiment anxieux que je contacte un gros chien: si cette chose est effrayée, j'ai des ennuis.

Janine a soigneusement placé les ingrédients aux endroits prédéterminés sur le comptoir et a reculé pour que Moley puisse commencer à cuisiner. Un coup à la porte de l'incubateur: un employé du bâtiment demande une livraison. Walsh et Janine sont allées s'occuper d'elle. J'ai regardé la crème, les tomates, le bouillon de poulet, les échalotes et le beurre. Tout simplement, en attendant que Moley joue sa chanson. Avant ma visite avec Moley, j'avais demandé à Siddhartha Srinivasa, professeur de robotique à Carnegie Mellon qui travaille sur l'interaction robot-humain, comment savoir si Moley était un bon robot. Et dans l'incubateur, alors que Walsh et Janine étaient distraits, la réponse de Srinivasa a dérivé dans mon esprit. "Une façon de savoir si un robot est bien construit", a-t-il dit, "est de voir à quel point vous pouvez perturber l'environnement de ce robot et lui permettre de continuer à remplir ses fonctions."

J'ai regardé Walsh et Janine. Leur dos me faisait face. J'ai regardé Moley, attendant que Walsh se lance. J'ai de nouveau regardé Walsh et Janine. J'ai regardé Moley. Pauvre Moley.

J'ai déplacé la tasse de crème sur un demi-pouce.

Après une autre minute, Walsh est retourné dans la zone de cuisson et a mis la crème à sa place. Voilà pour la perturbation.

Walsh cliqua de nouveau sur son contrôle et Moley se remit en action. Il ramassa le ramequin d'échalotes et les déposa soigneusement dans la casserole. Il souleva doucement une spatule transportant deux noisettes de beurre et l'inclina au-dessus de la casserole. Le beurre a éclaboussé dans la poêle. Walsh fronça les sourcils. Moley avait foiré. Il avait laissé tomber le beurre prématurément. Mais comme Moley ne savait pas qu'elle avait commis une erreur, elle a continué à exécuter ses mouvements sans s'ajuster, en utilisant une deuxième spatule pour gratter vers le bas la zone où se trouvait le beurre. Walsh se tourna vers Janine. "Vous devez presser le beurre sur la spatule pour qu'il colle." L'erreur s'est vite perdue dans l'arôme des échalotes sautées.

Après que Moley a utilisé une spatule pour remuer, il a essuyé l'excès de liquide contre la lèvre intérieure de la casserole. Il a rapidement ajouté de l'ail, des tomates cerises et du bouillon. Il remua, puis ajouta du vermouth. Bien que ses gestes s'inspirent de ceux du chef Anderson, ils se sont enregistrés comme plus puissants et décisifs que ceux d'un humain. Moley n’atteint pas, elle pique.

Lorsque Moley n’était pas occupée par une tâche spécifique, elle effectuait des mouvements subtils et fascinants – un léger tour de poignet, une petite flexion des doigts, comme si elle attendait avec impatience sa prochaine commande. «Ce sont les mêmes mouvements que Tim a faits quand il était au repos pendant le tournage de capture de mouvement», a déclaré Walsh. «Nous avons choisi de les inclure dans un souci d'anthropomorphisme.» Le résultat est que lorsque Moley ne fait rien, c'est quand Moley est le plus humain.

Moley a tendu la main vers les ingrédients et a laissé tomber dans la chair de crabe noire et, sans accroc, la crème. Puis Moley enroula les doigts de sa main droite autour d'un mélangeur à immersion et, avec un mouvement presque désinvolte, utilisa sa main gauche pour actionner l'interrupteur. Lorsque Moley en a terminé avec un outil, il le laisse tomber dans l'évier. Il ne peut pas encore nettoyer après lui-même. Walsh dit qu'ils espèrent développer cette capacité. Finalement.

Moley garnit la bisque: une pincée d'estragon, un filet d'huile de truffe et un morceau de chair de crabe blanc – dont une quantité surprenante est restée dans le ramequin. "Il ne devrait pas en rester", a déclaré Walsh. "Toute erreur commise par le robot est le résultat d'une erreur humaine antérieure." Janine avait utilisé trop de crabe.

Moley a versé la bisque dans un bol et a dit «Bon appétit». L'ensemble du processus a duré environ 30 minutes. La bisque sentait la chair de crabe, la crème et le poivre. Janine nettoya. Walsh appuya sur un bouton. Moley est morte. Je me suis assis pour manger.

Je n'avais mangé que de la bisque deux fois avant. Le premier était le homard, acheté chez Whole Foods avant ma visite avec Moley. La bisque d'une couleur rose et d'une richesse punitive du magasin évoquait une excrétion post-coïtale de calmar. Et donc, après avoir atterri à Londres, j'ai décidé que pour bien juger un plat de Moley, je devais pouvoir le comparer à une bisque de première classe.

Un gourmand aigri que je connaissais m'avait parlé d'un restaurant de la ville appelé Wiltons. Situé dans l'ancien quartier aristocratique, maintenant simplement très cher, de St. James’s, il sert une cuisine anglaise classique (et, bah, un peu française) depuis 274 ans. J'ai vérifié pour m'assurer qu'il servait de la bisque – c'était le cas – et j'ai fait une réservation pour le dîner.

À mon arrivée à Wiltons, j'ai été rapidement conduit à travers l'intérieur en bois sombre et en verre dépoli du restaurant feutré jusqu'à une table isolée dans un coin, comme si j'étais puni d'un temps d'arrêt pour avoir négligé de porter un costume, contrairement à tous les autres clients masculins. Et bien. J'ai commandé la bisque en entrée, suivie de côtelettes d'agneau, de choux de Bruxelles et du deuxième verre de rouge le moins cher de la carte des vins. Avant de partir pour Londres, j’avais demandé au chef du Bernardin Eric Ripert des conseils sur le goût de la soupe. Faites attention, dit-il, à «l'harmonie entre les saveurs subtiles du crustacé et la puissance du cognac, le soupçon de sucré et d'anis de l'estragon, le petit peu de chaleur du poivre noir, et, bien sûr, un texture soyeuse. »

Je pourrais tout goûter. Et contrairement aux crachats néon de Whole Foods, la bisque de Wiltons était une ocre terreuse. Chaque cuillerée contenait, dans des proportions nettement idéales, tout ce que Ripert citait: l'anis, le poivre, le homard, l'alcool. Au centre de la soupe se trouvait un disque de chair de homard. Je mord. Ma colonne vertébrale inférieure tremblait de plaisir. J'ai écrit dans mon bloc-notes: "C'est une bisque savoureuse."

Un serveur hawkeyed m'a surpris en train d'écrire. «Comment cela se compare-t-il?» Il sonnait français, peut-être wallon. J'ai expliqué que je ne savais pas comment l'ambroisie divine de Wiltons était comparée parce que je ne goûterais pas la bisque de Moley avant le lendemain. Les yeux bruns du serveur ont fleuri. «Un robot de cuisine!» Il haletait. "C'est comme quelque chose des films!" Il s'éloigna, secouant la tête d'étonnement. Son émerveillement et mon plaisir, là-bas, dans ce restaurant, m'ont rappelé quelque chose que l'écrivain culinaire Ruth Reichl a mentionné lorsque j'ai discuté avec elle de Moley. «La cuisine est l'un des moyens de base pour communiquer avec les gens», a-t-elle déclaré, après avoir ri pendant un moment à propos de la notion d'un robot cuisinier qui ne fait que de la bisque de crabe. «Pour nous, renoncer à cela serait tellement triste.»

J'ai refusé le dessert et j'ai demandé le chèque. Il est apparu avec deux tartes à la viande hachées parfaites, dorées, en bouchées. En me dirigeant vers le métro, j’entendis des choristes chanter à travers les vitraux de St. James’s Piccadilly. Je suis entré et j'ai pris place au fond de la nef, derrière les bancs remplis de fidèles, pendant que nous écoutions tous des chants chantés dans une harmonie céleste. La chanson s'est terminée et le révérend a sermonné dans des tons mielleux sur les bergers qui se rendaient à Bethléem, pour voir cette chose qui est arrivée, et au lieu de l'enfant Jésus, j'ai pensé à Moley, le robot de fabrication de biscuits.

La bisque de Moley, comme il s'est avéré, était très bon. Pas dans la ligue des Wiltons »; lieues au-delà de Whole Foods », qui est devenue pestilentielle dans ma mémoire. J'ai remarqué des défauts: j'ai mordu un petit morceau de coquille et une partie de la chair de crabe était froide, mais le sentiment général était délicieusement étrange, comme si j'avais entendu Siri chanter «Daisy Bell». J'avais décidé que je serais prêt à essayer les spaghettis à la bolognaise à la Moley – le prochain sur le rôle du robot à apprendre.

Tandis que je continuais à boire, le fondateur de Moley Robotics, Mark Oleynik, a franchi la porte de l'incubateur. «C'était un bon petit déjeuner?» Il a demandé. Oleynik a 45 ans, avec une coupe de cheveux des Beatles et des yeux bleus. Il a grandi à Saint-Pétersbourg, dans une famille de scientifiques et d'ingénieurs, et parlait – courtoisement mais poliment – dans un anglais fortement accentué. J'aurais aimé qu'Oleynik ait de grandes déclarations futuristes à offrir sur la façon dont Moley va démocratiser la cuisine à domicile ou perturber l'industrie alimentaire, ou peut-être une légende personnelle sur la façon dont Moley représente, par exemple, un coup idéologique contre les souvenirs des lugubres lignes de pain soviétiques. Hélas, "il n'y a pas eu de moment eureka", a-t-il dit quand je lui ai demandé d'où il avait eu l'idée de Moley. «C’est plus que j’aime la bonne cuisine mais je ne comprends pas comment cuisiner. J'ai donc pensé à un robot pour le faire. Quand j'ai demandé s'il avait un plat préféré, il a répondu: «J'aime beaucoup de choses. Du poulet. Quelques soupes. Quand j'ai demandé ce qu'il souhaitait le plus que Moley fasse, il a répondu: "Beaucoup de choses." Lorsque j'ai éloigné la conversation du robot et posé des questions sur sa carrière passée – dépensée de manière lucrative dans la conception de logiciels de soins de santé – il a dit: «Ce serait plus facile pour vous de consulter mon LinkedIn.» Il a fait du bénévolat que «ma femme sera la première en ligne pour la cuisine robotique Moley.»

Moley Robotics, fondé par Oleynik en 2014, est un simple pari sur le marché pour son fondateur, qui, selon lui, remboursera les 5 millions de dollars qu'il a dépensés jusqu'à présent pour son développement. Comme il le transmet, la vision d’Oleynik est manifestement simple: un robot de cuisine. Que devez-vous savoir de plus?

Et le prix? «Ce n’est pas confirmé», a déclaré Oleynik, assis en face de moi. "Prévu, c'est quelque chose comme 100 000 $." Le chef Anderson a déclaré qu'il envisageait de racheter Moley par des «promoteurs de condos de luxe à Dubaï».

Dans la constellation des robots-chefs, Moley est une étoile brillante mais lointaine. "Au cours des dix prochaines années", a déclaré Srinavasa, "nous aurons probablement des robots de cuisine grand public, mais ils ressembleront plus à des mixeurs-micro-ondes-brûleurs plutôt qu'à un Star Trek– mon truc. " Le désir de fabriquer un robot avec des membres ressemblant à des humains est un obstacle important pour obliger Moley à faire tout ce qu'un cuisinier à domicile doit faire. Comme l'a dit Srinavasa, si vous essayez d'automatiser efficacement la fabrication d'une voiture, vous ne construisez pas quelque chose qui ressemble à un mécanicien. En conséquence, il existe des start-ups qui développent actuellement de petites unités en forme de boîte destinées à un usage domestique, capables de préparer et de cuisiner des repas de base. On s'attend à ce que ceux-ci se vendent dans la fourchette de 500 $ et, d'après ce que j'ai vu, sont les mieux adaptés à la cuisson des aliments qui entrent dans la catégorie des «crasse». Une poignée d'autres entreprises travaillent également sur des robots pour cuisiner des aliments de haute qualité dans les restaurants. «Moley est un coup de lune», a déclaré Srinavasa. «Sa vraie valeur est de fournir une vision de ce que pourrait être l'avenir – comme un concept-car – plutôt que comme quelque chose que les gens auront bientôt chez eux.»

Aussi savoureuse qu’elle fût, je n’ai pas pu finir la bisque de Moley. (Deux bols de bisque en 24 heures, c'est un bol de trop.) Alors que je m'assis en pensant à combien je pourrais laisser dans mon bol sans être impolie, Janine fredonnait pour elle-même. Oleynik a répondu à un appel en russe. Walsh inspecta Moley, la ramenant brièvement à la vie – un bras trembla. «Les gens aimeraient ça», dit Janine à Walsh en frottant, «si le robot venait avec une bande-son et que vous lui appreniez à danser.

Pourtant, depuis que je partage L'impuissance d'Oleynik avec la cuisine à la maison, je ne savais pas combien de travail physique ou mental le robot pouvait économiser. Moley avait rendu la bisque faisable. Un pot: chauffer, remuer, mélanger, garnir. Si son résultat était facile à faire, peut-être, juste peut-être, Moley ne valait pas cent mille dollars.

Alors une fois de retour à New York, j'ai trouvé une recette de bisque chez Mark Bittman’s Comment tout cuisiner, un livre appartenant à ma femme, elle-même une excellente cuisinière, et a décidé de tenter le coup. (Le seul livre de cuisine que je possède, un reste de mon célibat, est Cuisson au micro-ondes pour une personne. Il n'inclut pas de recette de bisque.)

J'ai été immédiatement perdu. L'eau dont j'ai fait bouillir le homard a-t-elle été prise en compte dans la quantité de bouillon dont j'avais besoin? J'étais censé ajouter un demi-bâton de beurre, mais le beurre que j'avais à la maison avait l'air plus petit que des bâtonnets de taille normale. Comment pourrais-je savoir ce que signifie «goûter» si je ne faisais pas confiance à mon goût? Je n'avais pas de bonnes réponses.

J'ai également commis des erreurs stupides et directes. J'ai utilisé de l'anis étoilé, en le confondant avec la description de Ripert de la «saveur d'anis» de l'estragon. J’ai acheté de l’estragon – dommage que la recette de Bittman appelle du thym. J'ai mis le beurre en un seul gros morceau quand la recette disait «en morceaux». Je n’ai pas semé les tomates. Chaque problème que j'ai eu – mesure, prise de décision – est un Moley ou n'importe quel cuisinier à la maison à moitié sensé aurait évité.

J'ai combiné un manque d'attention aux détails de la cuisine avec une confiance excessive en ma capacité à la piloter. La quantité de stock de homard que j’avais acheté n’était pas suffisante, alors j’ai ajouté de l’eau au lieu, comme ma femme l’a suggéré, d’acheter plus de stock. Ce fut le coup fatal. Ma bisque était irrémédiablement diluée. J'ai continué à goûter pendant que je cuisinais, en espérant qu'à un moment donné, la saveur et la consistance passeraient miraculeusement de minces à pleines. Cela n'a jamais été le cas. (Je dois également noter que pendant le temps qu'il m'a fallu pour préparer la bisque et pour cratérer émotionnellement, ma femme a préparé des repas savoureux de courgettes et de pâtes pour que notre enfant de 21 mois les mange au cours de la semaine à venir. Et une casserole de brownies pour nous.)

Quand mon homard était prêt, j'en ai versé dans des bols. La bisque était parsemée d'éclats d'antennes. Ça sentait l'échec et le poivre.

Une fois que j'ai réussi à arrêter de tourner en spirale, j'ai pensé que la bisque n'était pas si mauvaise. Certainement pas aussi délicieux que ceux de Wiltons ou de Moley, mais si vous soustrayiez les parties du corps de crustacés en vrac et la frustration qui y était associée, c'était sans doute mieux que le foutre de kraken de Whole Foods. Je pouvais goûter la plupart des saveurs souhaitées, même si elles étaient disproportionnées et vagues. «C’est bien», dit gentiment ma femme. Puis notre belle petite fille a levé les yeux de son bol, a ouvert la bouche et a dit: «Plus».

Bien sûr, il s'est avéré qu'elle ramassait la chair de homard et ne mangeait pas la soupe elle-même, mais ce mot a rendu l'aggravation de la cuisine, et même la tâche de nettoyage sans Janine, beaucoup moins douloureuse. Est-ce que tout aurait été plus facile si Moley avait été là? Oh mon Dieu, oui. Mais aurais-je eu le même battement de cœur si ma fille avait dit qu'elle voulait plus de bisque de robot? Aucun robot ne peut fournir ce sentiment de satisfaction émotionnelle chaleureuse. Pas encore.

* Cet article paraît dans le numéro du 9 janvier 2017 de New York Magazine.


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